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Domande frequenti Problemi respiratori più comuni e i loro effetti

L’apparato respiratorio svolge un ruolo importante nella vita dell’uomo. Il ruolo principale dell’apparato respiratorio è quello di fornire alle cellule ossigeno e liberare il corpo dall’anidride carbonica, che diventa un prodotto tossico del metabolismo. L’apparato respiratorio è sempre a stretto contatto con l’atmosfera circostante ed è esposto a vari elementi dell’ambiente. L’apparato respiratorio detiene un ruolo chiave per il normale funzionamento dell’intero organismo, è progettato con molteplici sistemi che devono filtrare l’aria inspirata e controllare l’umidità e la temperatura dell’aria per prevenire possibili danni alle parti interne sensibili dell’apparato. Sfortunatamente, questi meccanismi sono progettati per l’esposizione ambientale standard, ma oggi le capacità di questi sistemi di protezione sono inondate da diversi tipi di inquinamento atmosferico. Di conseguenza, il numero di malattie respiratorie nel mondo è in aumento e rappresenta un importante problema sanitario associato a morbilità e mortalità significative. Grandi sforzi sono stati fatti nella prevenzione e nel trattamento di queste malattie.

L’apparato respiratorio superiore (naso e vie associate) è esposto a fattori ambientali e può essere il primo a subire danni in caso di contaminazione. La rinite è definita come irritazione e infiammazione della mucosa nasale. La rinite è un problema di salute globale che colpisce dal 10 al 20% della popolazione. Se la funzione di filtraggio, umidificazione e raffreddamento/riscaldamento dell’aria inalata attraverso il naso viene compromessa, i polmoni sono direttamente esposti agli stessi fattori dannosi e le prove  mostrano chiaramente il legame tra malattia delle vie aeree superiori e inferiori. Il 10-40% dei pazienti con rinite svilupperà un disturbo dell’apparato respiratorio inferiore.

I principali rappresentanti sono l’asma e la broncopneumopatia cronica ostruttiva (BPCO). Entrambe le malattie sono associate all’esposizione a particelle inalate che causano una risposta allergica nell’asma o una risposta infiammatoria cronica nella BPCO e causano una limitazione cronica del flusso aereo.

L’asma è una comune malattia cronica dell’apparato respiratorio che colpisce l’1–18% della popolazione in diversi paesi. L’asma è caratterizzata da sintomi variabili tra cui respiro sibilante, difficoltà respiratorie, oppressione toracica e/o tosse e restrizione variabile del flusso d’aria all’espirazione. Sia i sintomi che la limitazione del flusso aereo variano in modo caratteristico in termini di tempo e intensità. Queste variazioni sono spesso innescate da fattori come l’esposizione ad allergeni o irritanti, infezioni respiratorie virali e cambiamenti del tempo atmosferico o la pratica di esercizio fisico. I dati che supportano il ruolo dei fattori di rischio ambientale per lo sviluppo dell’asma includono un particolare focus su: dieta, allergeni (inalati e ingeriti), inquinanti (in particolare il fumo di tabacco ambientale) e microbi. La distribuzione dei microrganismi nelle particelle sospese nell’aria di diverse dimensioni ha implicazioni significative per la salute umana. L’esposizione a sostanze inquinanti all’aperto, come vivere vicino a una strada principale, è associata ad un aumentato rischio di asma.

Per i pazienti sensibilizzati, si consiglia di evitare il contatto diretto con aria contenente pollini, muffe o qualsiasi altro irritante o polvere. È altrettanto importante evitare il contatto con l’ambiente inquinato durante la stagione delle infezioni virali.

La broncopneumopatia cronica ostruttiva (BPCO) è una delle più diffuse malattie respiratorie. È la principale causa di morbilità e mortalità nel mondo. La tosse cronica e la produzione di espettorato possono essere il primo segno della malattia. La malattia è caratterizzata dalla distruzione del parenchima polmonare, delle vie aeree e dei vasi polmonari. I polmoni sono danneggiati dall’infiammazione cronica causata dall’inalazione di sostanze irritanti croniche. Sebbene la causa principale della BPCO sia il fumo di sigaretta, i pazienti possono sviluppare la BPCO senza fumare e la malattia può essere causata dall’inalazione di altre particelle nocive che causano un processo infiammatorio cronico, come l’inquinamento atmosferico esterno, professionale e interno e l’esposizione passiva al fumo di sigaretta. L’asma può anche essere un fattore di rischio per lo sviluppo della BPCO. L’iperreattività bronchiale anche senza una diagnosi clinica di asma è un chiaro segnale di BPCO e un indicatore di un eccessivo declino della funzione polmonare. Un passo fondamentale nel trattamento della BPCO è fermare l’irritazione dell’apparato respiratorio da inalazione di fattori nocivi.

Che l’inquinamento atmosferico possa causare gravi effetti negativi sulla salute è stato già osservato nei primi anni del XX secolo, ai tempi dell’aumento improvviso e consistente di malattie e decessi dovuti all’incremento dell’inquinamento atmosferico. Negli anni ’70, il nesso tra malattie respiratorie e inquinamento atmosferico da particolato era ovvio e c’erano ampie prove a sostegno di questa correlazione anche in caso di concentrazioni relativamente basse di inquinamento comuni nelle moderne aree urbane dei paesi dallo sviluppo industriale avanzato. Non solo è stato registrato un tasso più alto di mortalità, ma anche del numero di ricoveri ospedalieri, visite al pronto soccorso e visite ambulatoriali o mediche. I soggetti più colpiti erano i pazienti affetti da malattie polmonari croniche come l’asma o la bronchite cronica, ma sono stati rilevati anche un aumento dei sintomi, una ridotta funzionalità polmonare, un aumento dell’uso di droghe e un maggiore utilizzo dei servizi ospedalieri nella popolazione generale. L’inquinamento atmosferico dovuto alla combustione di combustibili fossili, principalmente le emissioni dei veicoli a motore nelle città, viene associato a una diminuzione della funzione respiratoria.

Ridurre il rischio di inquinamento dell’aria interna ed esterna è fattibile e richiede un impegno attivo e collaborazione tra politiche pubbliche, risorse locali e nazionali, cambiamento culturale e misure di protezione adottate dai singoli pazienti. Per tutte queste malattie, il passo fondamentale nella prevenzione e nel trattamento è evitare il contatto con particelle nocive, allergeni e particelle infettive nell’aria inalata.

L’industria automobilistica e il traffico emettono una varietà di sostanze tossiche, tra cui particolato, monossido di carbonio, anidride solforosa e biossido di azoto. Le atmosfere urbane nelle città moderne trasportano miscele caratteristiche di inquinamento da particelle che possono potenzialmente esacerbare i pazienti con problemi cardio-respiratori cronici e la presenza di batteri aerosol già in piccole particelle può avere conseguenze significative sulla salute umana. L’intensità del traffico, le condizioni meteorologiche locali e sinottiche e il grado di disfunzione respiratoria sono correlati alla deposizione di particelle antropiche nella trachea e nei polmoni.

Interventi ambientali mirati a ridurre l’inquinamento sarebbero la soluzione ideale, ma la loro attuazione potrebbe essere difficile nei paesi in cui le riduzioni delle emissioni stanno sopprimendo la crescita economica. Indossare la mascherina è un’operazione semplice e pratica per ridurre l’esposizione alle particelle d’aria inquinata. Sviluppata come parte della risposta biomedica all’influenza spagnola nel 1919, questa pratica viene ora accolta da alcune culture come il modo migliore per creare una barriera contro l’inquinamento. Le mascherine non arrecano fastidi e il loro utilizzo migliora l’applicazione di diverse misure sanitarie nelle persone sensibili. Gli studi confermano che l’uso di mascherine nelle città altamente inquinate può ridurre efficacemente l’esposizione agli inquinanti atmosferici nonché ridurre i rischi infiammatori e cardiorespiratori associati.

Sale

“Ci dev’essere qualcosa di stranamente sacro nel sale. Lo ritroviamo nelle nostre lacrime e nel mare.”(Khalil Gibran)

Il sale di solito si riferisce al cloruro di sodio e l’aggettivo per “sale” più comunemente usato in medicina è “salino”. La vita umana non è concepibile senza sale. Le funzioni fisiologiche di base dipendono dall’equilibrio tra sali e liquidi nell’organismo.

Il sale ha da sempre detenuto un ruolo importante ed è quasi onnipresente nella medicina da migliaia di anni. In antichità veniva usato come medicinale, trattamento adiuvante e misura preventiva. Veniva applicato internamente o localmente e veniva usato in diverse forme. L’antico papiro egiziano raccomandava il sale per curare ferite toraciche infette. I metodi di guarigione di Ippocrate avevano spesso come protagonista il sale. Si pensava che i farmaci a base di sale avessero espettoranti e la medicina greca faceva uso di inalazioni di sale per le malattie respiratorie.

Nella medicina moderna, i ruoli precisi del sale in un corpo umano sano e malato sono stati scientificamente studiati dagli anni ’50. Sangue, sudore e lacrime contengono sale e la pelle e gli occhi sono protetti dai germi infettivi dall’effetto antibatterico del sale. Oggi il sale è un principio curativo naturale utilizzato sotto forma di inalazioni, bagni di acqua salata o risciacqui e deglutizioni con acqua.

L’inalazione di vapore dall’acqua salata è diventata un trattamento regolare per le malattie respiratorie acute e croniche. L’effetto antisettico del sale sulla pelle e sulle mucose è noto già dall’antichità e oggi sappiamo che gli effetti antinfiammatori del sale inalato alleviano i sintomi respiratori.

Il vapore acqueo salato viene inalato dai pazienti con malattie croniche e arriva all’apparato respiratorio superiore e inferiore (faringe, seni paranasali e albero bronchiale) oppure viene inalato per alleviare i disagi dovuti al raffreddore. Grazie al trattamento consigliato da Ippocrate, ora sappiamo che il sale può stimolare la secrezione, rilassare e aiutare a rimuovere le secrezioni viscose, prevenire l’infiammazione, ridurre l’irritazione che provoca la tosse, pulire le mucose e liberare le vie aeree.

È stato dimostrato che la soluzione salina ipertonica aumenta la clearance mucociliare in soggetti sani, asma, bronchiectasie, fibrosi cistica e malattia seno-nasale. La soluzione salina ipertonica rompe i legami ionici all’interno del gel di muco, riducendo così il grado di reticolazione e di entanglement. Riduce anche la viscosità e l’elasticità delle secrezioni di muco. Può indurre il flusso di acqua osmotica nel muco, reidratare le secrezioni, migliorare la reologia del muco e stimolare il ritmo ciliare attraverso il rilascio di prostaglandina E2. Assorbendo acqua dalla mucosa e dalla sottomucosa, la soluzione salina ipertonica può ridurre l’edema della parete delle vie aeree nei neonati con bronchiolite acuta ed è stato dimostrato che la soluzione salina al 3% nebulizzata può ridurre significativamente le degenze ospedaliere e migliorare la valutazione clinica della gravità dei neonati acuti con virus infantile. L’inalazione ipertonica di soluzione salina può anche causare l’induzione di espettorato e tosse, che può aiutare ad eliminare l’espettorato al di fuori dei bronchi e rimuovere l’ostruzione delle vie aeree.

Le grotte naturali di sale sono state da sempre utilizzate per alleviare i sintomi delle malattie toraciche. Questa terapia è nota come speleoterapia, e qui il clima naturale della grotta di sale viene utilizzato come terapia per problemi di salute. La base per il trattamento è la presenza di elementi aerosol fini, nonché la mancanza di inquinanti e polline nell’aria. Questo trattamento è associato al sollievo di condizioni respiratorie come l’asma, la fibrosi cistica e la BPCO.

L’inalazione di particelle di sale secco migliora molti parametri della funzione polmonare, tra cui capacità vitale forzata, volume espiratorio forzato per 1 secondo (FEV1), saturazione di ossigeno, pressione parziale di ossigeno nel sangue arterioso e pressione parziale di anidride carbonica nel sangue arterioso. La valutazione dei risultati ottenuti nei pazienti esaminati con asma bronchiale e bronchite cronica indica l’inizio di un meccanismo antinfiammatorio (anche antiallergico). Di conseguenza, il processo infiammatorio si riduce, specialmente durante le esacerbazioni. Questi cambiamenti positivi nel sistema immunitario hanno portato a un miglioramento dei sintomi clinici, a una ridotta necessità di farmaci e a un miglioramento della qualità della vita.

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